Por que ainda estamos tão gordos?

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Apenas a cirurgia bariátrica leva a perda de peso a longo prazo. Agora os cientistas esperam duplicar os efeitos com uma pílula.

Sempre que vejo uma foto dos anos 70, fico assustada.

Não é a roupa. Não é o cabelo. São os corpos. Tantas pessoas eram magras.

Em 1976, 15 por cento dos adultos americanos eram obesos. Agora são quase 40%. Ninguém sabe realmente porque os corpos mudaram muito.

Os cientistas estudam muito o nosso “ambiente obesogênico” e apontam para os culpados favoritos: a abundância de fast food e lanches baratos; empresas de alimentos que tornam os produtos tão saborosos que são viciantes; tamanhos de porção maiores; a tendência a não se exercitar o dia todo.

Seja qual for a combinação de fatores no trabalho ou algo sobre o meio ambiente, está tornando muitas pessoas tão gordas quanto a composição genética permite.

A obesidade sempre esteve conosco, mas nunca foi tão comum.

Todos – de médicos a empresas farmacêuticas, de autoridades de saúde pública a pessoas com excesso de peso – gostariam de ver uma cura, um tratamento que traz peso ao normal e a mantém lá.

Por que ninguém descobriu um?

Não é por falta de tentativa.

Sim, alguns indivíduos conseguiram passar de gordos a magros com dietas e exercícios e mantiveram o peso. Mas eles são as raras exceções.

A maioria passa anos fazendo dieta e recuperando, fazendo dieta e recuperando, em um ciclo frustrado e infrutífero.

Existe apenas um tratamento quase uniformemente eficaz, e é lamentavelmente subutilizado: apenas 1% dos 24 milhões de adultos americanos que são elegíveis e obtêm o procedimento. Esse tratamento é a cirurgia bariátrica, uma operação drástica que transforma o estômago em uma pequena bolsa e, em uma versão, também redireciona os intestinos.

A maioria das pessoas que o tem perdem quantidades significativas de peso – mas muitas delas permanecem acima do peso, ou mesmo obesas. Sua saúde geralmente melhora de alguma maneira. Muitos com diabetes não precisam mais de insulina. Os níveis de colesterol e pressão arterial tendem a cair. Apnéia do sono desaparece. Costas, quadris e joelhos param de doer.

Não há cirurgiões ou instalações suficientes para atuar em todas as pessoas obesas que podem ser ajudadas pela cirurgia bariátrica, observou um diretor do centro de pesquisa nutricional da Universidade de Michigan.

E muitos pacientes e médicos persistem em pensar – todas as evidências em contrário – de que, se as pessoas obesas realmente se importam com isso, elas podem ficar magras e ficarem magras e mais dificil.

Os cientistas estudaram no que enfrentaram há 50 anos, quando um pesquisador clínico da Universidade Rockefeller fez alguns experimentos antiquados.

Ele recrutou pessoas obesas para ficar no hospital e subsistir em uma dieta líquida de 600 calorias por dia até atingirem um peso normal. Os sujeitos perderam 100 libras (cerca de 45 kilos), em média, e ficaram emocionados. Mas assim que saíram do hospital, os quilos voltaram a ser empilhados.

Pesquisadores da Universidade de Columbia, repetiram o estudo várias vezes, com o mesmo resultado. Eventualmente, eles descobriram que quando uma pessoa muito gorda apresenta um peso normal, ela fisiologicamente se assemelha a uma pessoa faminta, almejando comida com uma avidez que é difícil de imaginar. A lição nunca penetrou realmente na consciência popular.

Apenas alguns anos atrás, um investigador do Instituto Nacional de Diabetes e Doenças Digestivas e Renais, ganhou as manchetes com um estudo sobre os participantes do programa Biggest Loser. Eles perderam enormes quantidades de peso, ele descobriu, mas raramente conseguiam mantê-lo.

A conexão genética da obesidade foi conclusivamente demonstrada na década de 1980 em uma série de artigos mostrando que o peso corporal é fortemente herdado, quase tão fortemente quanto a altura.  As crianças adotadas quando crianças acabaram com pesos como os de seus pais biológicos. Gêmeos criados separados acabaram com pesos corporais quase idênticos. Estava começando a parecer panico para pessoas obesas.

Então, em 1995, na Universidade Rockefeller, descobriu-se o que parecia ser o equivalente à insulina para o diabetes – uma molécula que ele chamava de leptina, que é secretada pelas células de gordura e diz ao cérebro quanta gordura o corpo possui. A leptina sinaliza algum tipo de controlador mestre no cérebro. Se uma pessoa é muito magra – de acordo com o que o cérebro percebe como um peso aceitável – o cérebro sinaliza aquela pessoa para comer. Em pessoas gordas, esse controlador é muito alto: seus cérebros garantem que ficam gordos.

A empresa farmacêutica Amgen pagou aos estudiosos US$20mi (R$80mi) pelos direitos à leptina, na esperança de desenvolvê-la como um tratamento para a obesidade.  A idéia era dar leptina a pacientes obesos para que seus cérebros pensassem que eles tinham muita gordura. Se funcionasse, eles deveriam perder o apetite e perder peso. Ao adaptar as injeções de leptina, os médicos podem até ajustar o peso de uma pessoa.

Para tristeza de todos, a leptina fracassou.

A maioria das pessoas não respondeu às injeções de leptina ao perder peso.  Mas a leptina era a chave para desbloquear uma complexa rede de hormônios e sinais cerebrais que controlam o peso corporal. O problema era que nenhum alvo único parecia fazer muita diferença na perda de peso. “Eu penso em comer como um mecanismo de sobrevivência”, disse um consultor e ex-executivo da Bayer e Merck, enquanto tentava desenvolver drogas para perda de peso.

“Você precisa comer, então nossos corpos estão preparados para ter sistemas complexos que são redundantes.”

A esperança agora é descobrir como ter os benefícios da cirurgia bariátrica sem a cirurgia.

A operação altera a orquestra de hormônios e sinais do corpo, entre eles a leptina, mas também muitos outros. Depois, os gostos mudam. Muitos pacientes não desejam mais os alimentos altamente calóricos que costumavam saciá-los.

Muitos acham que não estão mais com fome. Esses efeitos podem ser imitados com uma droga?

Muitos pesquisadores estão tentando, embora a maioria das empresas farmacêuticas tenha abandonado o mercado de obesidade, sem ver nenhum tratamento verdadeiramente eficaz no horizonte.

Mesmo quando as drogas são aprovadas, raramente são usadas. Isso não é surpresa, quando os medicamentos para obesidade no mercado são minimamente eficazes para a maioria das pessoas ou têm efeitos colaterais significativos – ou ambos.

O mercado farmacêutico continua otimista de que uma droga será encontrada, estudando camundongos e ratos, dando-lhes cirurgia bariátrica e tentando desvendar a teia de mudanças bioquímicas que se seguem.

Por enquanto, os pesquisadores desejam que as pessoas – incluindo as próprias pessoas gordas – parem de culpar os obesos por seus problemas.

“Essa idéia de que as pessoas deveriam comer menos e se exercitar mais – se fosse tão simples”, disse Dr. Hall, um dos maiores estudiosos do assunto.

Enquanto isso, seguimos sofrendo para manter o peso….

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